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Pourquoi il ne faut jamais regarder une éclipse à l’œil nu

En l’absence d’éblouissement, il est tentant de jeter un œil à une éclipse de Soleil, même sans protection. Ce serait une grave erreur qui pourrait vous coûter la vue.

L’avertissement est sérieux. Observer l’éclipse de Soleil – comme celle du 21 août 2017 qui traverse les États-Unis et sera visible dans certains territoires d’Outre-mer – sans protection pourrait bien être la pire chose qu’il vous arriverait de l’année, voire de votre vie.

Cette option doit dès maintenant être éliminée car elle comporte des risques très importants pour votre vue, que vous pourriez tout simplement perdre. Voici l’essentiel à savoir : il ne faut jamais regarder une éclipse de Soleil directement sans protection adéquate et dûment homologuée (marquage CE pour l’Europe).

S’il est important d’insister là-dessus, c’est que lorsque le Soleil est éclipsé par la Lune, il est justement plus facile de focaliser son regard dessus, sans être ébloui. Pour autant, les rayons ultraviolets (UV) et infrarouges, invisibles, mais extrêmement nocifs pour les yeux, parviennent bien jusqu’à nous.

Autrement dit, il est presque plus dangereux de regarder une éclipse que le Soleil lui-même car on ne sent finalement pas de gêne à le faire. Or quelques minutes, voire quelques secondes, suffisent à occasionner des lésions oculaires irréversibles, même s’il peut se passer quelques heures avant qu’elles se fassent ressentir.

Les yeux sont les seuls organes à être traversés de part en part par les rayons du Soleil, ce qui en fait des zones particulièrement sensibles, qu’ils s’agissent d’UV-A, d’UV-B ou des rayons infrarouges. Les dégâts causés par les rayons UV sont insidieux car ils ne provoquent pas de brûlures immédiates. Pourtant, toutes les parties de l’œil sont concernées :

La cornée par exemple sera victime d’une inflammation qui se fera sentir dans les heures qui suivent l’exposition : c’est la kératite. Cette ulcération douloureuse de la cornée provoque une forte baisse de l’acuité visuelle, et une intolérance à la lumière. Prise à temps, celle-ci est généralement sans gravité mais très handicapante.

La rétine peut être sévèrement brûlée par les rayons infrarouges. Des lésions qui s’avèrent irréversibles même si elles n’apparaissent pas immédiatement. Ainsi, en cas d’exposition importante, un trou noir peut apparaître au bout de quelques heures au milieu du champ de vision pour ne plus jamais disparaître. Et sans aller jusqu’à cet extrême – qui est un risque réel en cas d’éclipse solaire – l’exposition de la rétine aux rayons UV contribue fortement à l’apparition plus précoce d’une dégénérescence maculaire liée à l’âge (DMLA).

Le cristallin peut également être lésé par les UV avec pour conséquence une apparition plus précoce de 5 à 10 ans de la cataracte (opacification du cristallin). Celle-ci se caractérise par une perte progressive de la vision qui, le plus souvent, affecte d’abord la vision de loin.
Les conjonctives enfin, ces muqueuses transparentes qui tapissent l’intérieur des paupières et couvrent le blanc de l’œil peuvent subir une inflammation douloureuse : c’est la conjonctivite.

Il est donc nécessaire de disposer de lunettes capables de stopper 100% des rayons ultraviolets et infrarouges. Si vous avez gardé des lunettes servies pour une précédente éclipse, surtout ne les réutilisez pas. Elles sont à usage unique car les rayons abîment leur revêtement. De la même façon, des lunettes de Soleil n’offrent pas une protection optimale et ne doivent pas être utilisées.

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